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Nitratos na Água Subterrânea  

A água subterrânea é geralmente considerada a mais barata e a mais sustentável fonte de água limpa para as áreas rurais da África Austral (Holtzhausen, 2005). Contudo, níveis elevados de nitrato são uma preocupação nesta área. Estudos recentes (Tredoux et al. 2001; Tredoux e Talma 2006) têm mostrado que níveis excessivos (40 mg/l ou superior) podem ser perigosos para a saúde humana, e podem causar methamoglobinaemia, também conhecida como o síndroma de bebé azul, nas crianças. A síndroma de bebé azul ocorre quando o nitrato é convertido em nitrito no corpo e inibe a distribuição do oxigénio no sangue do bebé. Se não for identificado e tratado, esta situação pode ser fatal.

Estes efeitos graves não são restritos aos seres humanos. Envenenamento por nitrato em gado tem resultado em perdas devastadoras na África meridional. Em 2000, 356 cabeças de gado morreram no rio Ghanzi, na área do Ghanzi-Karakubis, em Botsuana. Os níveis de nitratos foram detectados no sul do Kalahari. O envenenamento por nitrato não é contagioso, mas devido ao equívoco de que assim é, agricultores não conseguem vender o seu gado quando há suspeitas.

Nitratos ocorrem naturalmente no meio ambiente (veja o quadro abaixo), mas na maioria dos casos resultam de actividades antropogénicas e da poluição através de fontes pontuais. Águas residuais impropriamente tratadas, infiltrando nas fontes de água subterrânea, constituem uma das principais fontes de nitratos. Uma vez que os nitratos se tornam abundantes na água subterrânea, a sua remoção é geralmente impossível sem a aplicação de tecnologias caras.

Conclusões Globais dos Estudos Regionais sobre Nitratos

Dos estudos regionais da África Austral conclui-se que:

  • Níveis elevados de nitrato ocorrem numa variedade de formações geológicas e numa diversidade de condições ambientais. Na maioria dos casos, a ocorrência de elevados níveis de nitrato na água subterrânea é devida à contaminação relacionada com as actividades antropogénicas.
  • As formações geológicas podem somente servir de fonte primária de nitrogénio em casos excepcionais onde os iões de amónio são incorporados aos minerais das rochas que poderão ser libertados através da erosão e do nitrato oxidado.
  • A aparente correlação entre a ocorrência de altos níveis de nitrato e certas formações geológicas, como por exemplo o Ghanzi Group em Botsuana e os seus equivalentes (i.e., o Nosib Group na Namíbia), o Stormberg Basalt no Springbok Flats (África do Sul) e os seus equivalentes (i.e. o Kalkrand Basalt na Namíbia), é devida a características secundárias da formação geológica e a factores associados, permitindo o enriquecimento com nitrato derivado de outras fontes.
  • Os rácios dos isótopos de nitrogénio podem servir a um objectivo extremamente útil na identificação das fontes de nitrogénio. Rácios anómalos de isótopos de nitrogénio permanecem preservados nas plantas que absorvem estas águas.
  • Em aquíferos não confinados, os níveis de nitrato na água subterrânea podem ser altamente variáveis a curto prazo, uma vez que dependem dos processos de recarga na área, combinado com as características da produção de nitrato ou de actividade poluidora.
  • A criação de gado leiteiro (principalmente em viveiros de engorda) gera grandes quantidades de excrementos animais com alto potencial de poluição da água subterrânea. É necessária uma gestão eficiente de extrementos animais para a protecção da água subterrânea. Estas actividades deverão ser restritas a áreas onde os aquíferos são naturalmente protegidos por zonas impermeáveis, tais como camadas de argila de espessura suficiente.
  • Saneamento inapropriado e localizado em aldeias rurais e cidades conduz frequentemente à poluição da água subterrânea por nitrato e ao abandono de campos de furos de bombagem.
  • No interior do subcontinente, os solos têm baixo conteúdo orgânico. Portanto a possibilidade de desnitrificação é muito limitada, e uma vez que o nitrato está dissolvido no subsolo, tem tendência a permanecer.
  • Considerando as ameaças acimaenumeradas, é necessário que seja introduzido um sistema de protecção de campos de furos de bombagem, baseado no fluxo de água subterrânea associado ao tempo de percolação para os furos de produção.

Fonte: Tredoux e Talma 2006

Um novilho em Botsuana morto por envenenamento por nitrato devido à água subterrânea contaminada.
Fonte: Prozesky 2000
( clique para ampliar )
A perda de gado devido a envenenamento por nitrato.
Fonte: Prozesky 2000
( clique para ampliar )

 



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